Астероиды — небольшие планетоподобные твердые каменистые небесные тела Солнечной системы, движущиеся по околосолнечным эллиптическим орбитам, чаще всего неправильной формы и не имеющие атмосферы. Сейчас они считаются космическим мусором, остатками газопылевого облака, из которого когда-то формировались планеты Солнечной системы. При наблюдении в телескоп астероиды очень похожи на звезды, за что получили свое название. Имея незначительные размеры, они, как и звезды, кажутся точками. Термин астероид означает — «подобный звезде».

Размеры астероидов намного меньше, чем у обычных  планет (от нескольких десятков метров до 1000 км), поэтому их еще называют малыми планетами. Самым большим является астероид Церера, диаметр которого равен 913 км, это первый астероид, который был открыт в 1801 году ученым Джузеппе Пиацци. Паллада — второй по величине астероид, обнаруженный вторым. Это было сделано немецким астрономом Генрихом Ольберсом 28 марта 1802 г. Самые маленькие из них не отличаются от частиц пыли.

Большинство астероидов движутся в так называемом поясе астероидов между орбитами Марса и Юпитера на расстояниях от Солнца 2,2-3,2 астрономических единиц (329,12 — 478,71 млн. км). Юпитер воздействует на астероиды, их притягивает к нему мощное гравитационное поле планеты. В результате этого, астероиды сталкиваются друг с другом, меняют свои орбиты. Это не означает, что астероиды закреплены на своих орбита раз и навсегда. Иногда они сталкиваются друг с другом и меняют ее, иногда попадают в зону притяжения других планет, пролетая мимо них, и падают на их поверхность. Некоторые из них могут подходить ближе к Солнцу или, наоборот, забираться дальше от него, нежели большая часть малых планет. При средней линейной орбитальной скорости около 20 км/с астероиды главного пояса затрачивают на один оборот вокруг Солнца от 3 до 9 земных лет в зависимости от удаленности от него. На сегодняшний день открыто примерно 20000 астероидов, из которых около 10000 зарегистрировано.

Особую важность представляют астероиды, орбиты которых близко подходят к орбите нашей планеты. Астероид, который смог войти в Земную атмосферу, астрономы называют метеором, а если он падает на Землю – метеоритом.

К чему может привести столкновение Земли с одним из таких астероидов, мы можем представить на примере падения астероида размером в 10-15 км 65 миллионов лет назад. Как утверждают ученые, он упал в сегодняшней Мексике (полуостров Юкатан). Остался кратер Чиксулуб глубиной в 40 км, диаметром 180 км, и разломом на расстоянии более 200 км. Взрыв мощностью в миллиард бомб, сброшенных на Хиросиму, выбросил в атмосферу огромного количества пыли, копоти, серы и водяного пара. Континентальные оползни и землетрясения, цунами высотой более 100 метров, многочисленные сильные пожары опустошали Землю. Поднятая в атмосферу пыль несколько лет экранировала поверхность Земли от солнечных лучей. Наступившее резкое похолодание, недостаток солнечной энергии, необходимой для вегетации, привели к массовой гибели растений и животных (включая динозавров). По другой версии кроме угроз, астероиды могли принести, по мнению ученых, и много просто необходимых элементов. Возможно, это позволило сформировать цепочки длинных органических молекул, в конечном счете могла родится жизнь на Земле.

Зачастую выделяют три семейства астероидов, которые сближаются с Землей. Они названы по имени типичных представителей — малых планет: 1221 Амур, 1862 Аполлон, 2962 Атон. К семейству Амура относятся астероиды, орбиты которых в перигелии почти касаются орбиты Земли. «Аполлонцы» пересекают земную орбиту с внешней стороны, их перегелийное расстояние меньше 1 а.е. «Атонцы» вращаются по орбите с большой полуосью меньше земной и пересекают земную орбиту изнутри. Представители всех указанных семейств могут встретиться с Землей. Что же касается близких прохождений, то они случаются нередко.

К примеру, астероид Амур в момент открытия находился в 16,5 млн. километров от Земли, 2101 Адонис приблизился на 1,5 млн. километров, 2340 Хатор (Hathor) — на 1,2 млн. километров. 

В ноябре 2011. Астероид размером в авианосец благополучно пролетел мимо нашей планеты. Следующий известный подход астероидов такого размера ожидается в 2028 году.

Считается, что следующий раз астероид пройдет мимо нашей планеты в 2041 году 12 ноября, а расстояние уже достигнет 9,3 млн. км.

В центре Млечного Пути располагается гигантская черная дыра. Ученые НАСА предполагают, что именно она испаряет и поглощает астероиды, которые имели неосторожность приблизиться к ней.
Химический состав астероидов весьма разнообразен. Они состоят главным образом из минералов богатых углеродом. Химический состав астероидов сходен с химическим составом Солнца, исключая водород и гелий. Фактически, они состоят из вещества, из которого сформировалась Солнечная система. Их плотность не намного выше плотности воды, что говорит о рыхлой структуре, которая образовалась в результате слипания более мелких объектов в более крупные. Состав почти всех известных астероидов – металлический или каменистый. Первые более тяжелые, потому с большей вероятностью проходят атмосферу нашей планеты и приземляются. Вторые или сгорают при входе в свои атмосферы или взрываются у поверхности Земли. Большинство астероидов не имеют какого-либо строения и представляют из себя груду щебня.

Неугомонное человечество, запуская космические станции в пояс астероидов, надеется найти на астероидах и научиться добывать и транспортировать на Землю ценные метали, включая золото, и даже нефть.